Desde que Yuri Gagarin se convirtió en el primer hombre que viajó al espacio exterior, salir de la atmósfera terrestre ha sido muy complicado y costoso, sin mencionar que no todos podemos ir ya que se necesita una preparación tanto física como intelectual muy intensa y estar en el programa de alguna Agencia Espacial, es decir, el sueño de muchos de presenciar la Tierra desde la órbita ha sido desde entonces prácticamente imposible.

Si bien las misiones Apollo de la NASA tuvieron un objetivo meramente científico, en 1969 cuando la misión espacial Apollo 11 logró poner a 2 astronautas (Neil Armstrong y Buzz Aldrin) en la Luna y traerlos de regreso a la Tierra, nació una nueva industria dentro del ramo aeroespacial que hasta la fecha sigue tratando de despegar y cada vez está más cerca de lograr su cometido.

El Turismo Espacial tiene como meta hacer de los viajes espaciales algo universal y accesible para muchas personas en un futuro no muy lejano. Con el avance de la tecnología aeroespacial y computacional hemos logrado cosas increíbles: cohetes re-utilizables, materiales muy resistentes a las condiciones extremas del espacio y controladores de vuelo muy precisos. A continuación veremos los esfuerzos actuales que se hacen en el mundo para cumplir el sueño de muchos, ir al espacio.

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Lou Beach

Space Adventures, Ltd.

Fundada en 1998 por Eric C. Anderson, Space Adventures es la primer compañía privada dedicada exclusivamente al turismo espacial, desde el 2001 ha logrado llevar a 7 personas a la órbita baja de la Tierra (LEO) y a la Estación Espacial Internacional (ISS) incluyendo a la primera mujer turista espacial, a un ejecutivo de Microsoft (2 veces), un desarrollador de videojuegos y al fundador de Cirque du Soleil. Cabe aclarar que Space Adventures no cuenta con cohetes ni vehículos espaciales propios por lo que las 7 personas tuvieron que viajar a bordo de un vehículo espacial ruso, el Soyuz.

Actualmente, la empresa estadounidense ofrece viajes sub-orbitales, viajes para experimentar la gravedad cero, viajes alrededor de la luna, caminatas espaciales y la oportunidad de ver un lanzamiento espacial en vivo. Todo esto fungiendo como la primera agencia de viajes espaciales del mundo, ya que sin contar con cohetes y vehículos, tienen que recurrir a las diferentes agencias y empresas privadas que operan actualmente.

Tipo de viaje: Orbital a la Estación Internacional Espacial.
Costo por viaje: $20 – 60 millones de dólares.
Fecha: Funcionando desde el 2001.
Web: Space Adventures

La primera agencia de viajes espaciales del mundo.

Blue Origin

Fundada en el año 2000 por Jeff Bezos (Amazon), Blue Origin se adentra a la todavía prematura industria del turismo espacial con un enfoque un poco diferente a Space Adventures, ya que cuenta con la infraestructura necesaria para lanzar sus propios cohetes y cápsulas al espacio. Esta empresa estadounidense está desarrollando cohetes de lanzamiento re-utilizables (al igual que SpaceX) que permitirá en un futuro que los costos de lanzamiento se reduzcan significativamente, haciendo que más personas puedan comprar un viaje. Aunque también la empresa ofrece lanzamientos con carga útil (payload) a la órbita terrestre, su enfoque ha sido el de llevar a un grupo de pasajeros a 100 km de altura en una cápsula para atestiguar el borde del espacio y sentir por varios minutos la ingravidez que sienten los astronautas y cosmonautas cuando orbitan la Tierra.

Actualmente Blue Origin se encuentra haciendo pruebas de su nuevo vehículo New Shepard, todas ellas exitosas hasta el momento, la última de ellas consistió en llevar la cápsula a 100 km de altura y regresarla a la Tierra junto a su cohete de lanzamiento. Desde hace ya varios meses la mayoría de las pruebas que realiza Blue Origin se pueden seguir en vivo por internet.

Tipo de viaje: Sub-orbital
Costo por viaje: Por definirse.
Fecha: 2018 tentativamente.
Web: Blue Origin

Virgin Galactic (Virgin Group)

Fundada en 2004 por el londinense billonario Richard Branson, Virgin Galactic toma otro aproche diferente al turismo espacial: en lugar de usar un cohete de lanzamiento para ganar altitud, utiliza aviones supersónicos que acercan el vehículo espacial a una altura de 16 km, después se separa de la nave madre para iniciar su propia combustión que en teoría debe de llevar al vehículo a una altura de 110 km, altura suficiente para experimentar por varios minutos el ambiente de micro-gravedad y empezar a distinguir la curvatura de la Tierra.

Ademas de ofrecer vuelos sub-orbitales para pasajeros, la empresa anunció recientemente que serán capaces de lanzar pequeños satélites a la órbita baja de la Tierra (LEO) usando el mismo método mencionado arriba, pudiendo colocar mas de 100 satélites en órbita por día, en teoría. Sin embargo la empresa se ha visto envuelta en varios escándalos como el accidente de uno de sus vehículos (VSS Enterprise) en una prueba realizada en Noviembre de 2014 donde lamentablemente un piloto perdió la vida y otro resultó seriamente lesionado.

Tipo de viaje: Sub-orbital
Costo por viaje: $250,000 dls.
Fecha: 2017 tentativamente.
Web: Virgin Galactic

Otros

Claro que existen muchas más compañías dedicadas al turismo espacial, como la fundada por John Carmack (Doom, Quake, Rage) llamada Armadillo Aerospace y muchas más, pero debido a que se encuentran todavía en una fase muy preliminar, solo se mencionan las 3 que actualmente están haciendo pruebas tangibles y que han avanzado respecto a sus planes de crecimiento.

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