Nueva investigación de la Universidad del Norte de Carolina sugiere que lo más probable es que Mercurio haya perdido la mayoría de su actividad volcánica hace 3.5 billones de años. Estos resultados nos ayudan a comprender la evolución de Mercurio y lo que pasa cuando estos planetas se enfrían y se contraen.

Sabiendo la edad del vulcanismo efusivo (flujo de lava) nos da una idea del pasado histórico de los planetas:

  • Vulcanismo efusivo activo en Venus hace unos pocos cientos de millones de años.
  • Vulcanismo efusivo activo en Marte hace unos pocos millones de años.
  • Vulcanismo efusivo en la Tierra todavía activo hasta la fecha.

La duración de este fenómeno en Mercurio era desconocida hasta la fecha. Paul Byrne, geólogo planetario de la Universidad de Carolina y sus colegas determinaron la edad de la actividad volcánica del planeta analizando las fotografías capturadas por la sonda MESSENGER de la Nasa, que el año pasado terminó su misión al estrellarse intencionalmente en la superficie de Mercurio.

Ya que no es posible en este momento analizar muestras de suelo volcánico de Mercurio, se tuvo que recurrir a esta técnica que consiste en analizar el tamaño, forma y número de los cráteres volcánicos en el planeta para después ponerlos en un avanzado modelo matemático para calcular la edad absoluta de los depósitos de lava en Mercurio.

Es una diferencia muy grande entre, Mercurio, Venus, Tierra y Marte – Paul Byrne

Al perder su actividad volcánica y enfriarse poco a poco, Mercurio empezó a contraerse sellando todo posible conducto por el que el magma pudiera salir a la superficie. Estos resultados validan 40 años de investigación en enfriamiento y contracción global y ahora que se tienen estos datos, tenemos una historia consistente en cuanto a la evolución de Mercurio.

Puedes leer la investigación completa en Geophysical Research Letters

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