La sonda New Horizons de la NASA, que se ganó en un lugar en nuestra memoria con el sobrevuelo que realizo en Plutón en el verano de 2015, va a tomar un descanso mientras se acerca a su próximo destino al borde de nuestro sistema solar. El pasado 7 de abril, el vehículo entró en hibernación, un modo en el que la mayoría de sus instrumentos están apagados y hay varias razones por las que se tomó esta decisión.

En 2014 se descubrió un objeto llamado MU69 2014, una roca helada que se encuentra en el Cinturón de Kuiper y por supuesto la NASA lo aprobó el año pasado para ser visitado por New Horizons, por lo que todo el equipo de esta misión se ha estado preparando, desde entonces, realizando ligeros ajustes en el curso de la nave. Está programado que New Horizons se encuentre con MU69 2014 el 1 de enero de 2019.

Cuando New Horizons está en un estado activo, requiere demasiado mantenimiento, siendo más precisos, tres o cuatro veces por semana, los nuevos conjuntos de comandos tienen que ser cargados aproximadamente cada dos semanas y eso representa mucho tiempo. Todos esos comandos tienen que ser revisados, verificados y probados antes de ser enviados a la nave espacial y no debemos olvidar que New Horizons está actualmente a 149.6 millones de kilómetros de la Tierra, por lo que la comunicación de ida y vuelta con la nave espacial dura más de 10 horas.

Trayectoria de New Horizons waasop

Trayectoria de la sonda New Horizons

Para facilitar el proceso y al mismo tiempo lograr que el equipo se concentre en MU69 2014, la nave estará en hibernación hasta el 11 de septiembre de 2017, para mantenerse en un estado seguro y estabilizado mientras reduce el desgaste de algunos de los instrumentos de la sonda.

Al despertar el mayor reto de la nave será averiguar exactamente donde se ubica el pequeño MU69 2014 ya que se estima que tiene un diámetro de aproximadamente 45 kilómetros. El plan es tomar muchas imágenes del objeto helado mientras la nave se aproxima, para hacer saber al equipo si es necesaria alguna corrección de última hora en el curso. New Horizons tendrá mucho trabajo cuando termine su hibernación, pero por ahora solo nos queda ser pacientes y esperar lo que será el primer encuentro con un objeto como este en el Cinturón de Kuiper.

Fuente: The Verge